Fermeture du Mont Everest pour la saison 2021

À travers la fenêtre d’un bus, un été, je me souviens avoir été émerveillé par le faible contour d’une masse triangulaire géante de roches et de neige, enveloppée dans un tourbillon de nuages ​​pendant une brève minute, dominant la célèbre vallée de Pokhara au Népal et sa ville éponyme. Voir un sommet imposant dominer la ligne d’horizon d’une ville animée ne ressemblait à aucun autre premier aperçu d’une montagne himalayenne que j’avais connu au cours de mon exploration de dix ans dans l’Himalaya, en Inde ou au Népal. J’étais assez amusé de ne pas avoir à marcher pendant des jours pour avoir un aperçu de la beauté insaisissable; Je devais simplement m’asseoir dans un bus.

La montagne qui a par inadvertance captivé mon imagination n’était ni l’Everest ni aucun des sept autres sommets du pays qui mesurent plus de 8 000 m de haut, mais un sommet relativement bas dont la hauteur trahirait facilement sa beauté. Il s’avère que je n’étais pas seul dans mon obsession. Des décennies avant moi, un autre homme est également tombé amoureux de cette montagne – et a laissé un héritage plutôt décalé.

Machhapuchhare – qui se traduit par «queue de poisson» – est une montagne emblématique de 6 993 m dans la chaîne de l’Annapurna, au centre du Népal, qui contient trois des 10 plus hauts sommets du monde. Et pourtant, Machhapuchhare vole sans effort la vedette, grâce à sa position loin des sommets beaucoup plus élevés de la chaîne des Annapurna, où il se tient isolé et semble grand malgré sa hauteur plus modeste.

La position géographique du pic offre une vue facile de ses différents profils à partir de plusieurs endroits, et la proéminence étonnante de son relief vertical est inéluctable de n’importe quel angle ou distance. S’élevant comme des flèches jumelles se tordant l’une dans l’autre, le double sommet de Machhapuchhare est rejoint par une arête acérée et a autant d’attrait que la pointe triangulaire abrupte et symétrique – son autre profil.

Après cette première vue, je suis retourné plusieurs fois au Népal et j’ai toujours pris le temps de voir ma montagne préférée. Quelques jours ont été passés à Pokhara, à regarder le reflet sublime de Machhapuchhare dans le lac Phewa. D’autres ont été consacrés à regarder tôt le matin et le soleil de fin de soirée projeter une lumière glorieuse sur le pic pointu dominant les pentes rurales autour du lac Begnas. Les autres jours, je regardais la montagne depuis les crêtes comme Sarangkot ou Astam autour de la vallée de Pokhara.

Il s’avère que je n’étais pas seul dans mon obsession

Un hiver, j’ai finalement marché jusqu’au camp de base d’un plus petit sommet appelé Mardi Himal sous Machhapuchhare. Établi en 2012, le court trek de 40 km de cinq jours atteint une hauteur de 4500 m et offre l’une des vues les plus belles et les plus proches de Machhapuchhare. Un autre 1000 m plus haut vers le sommet de Mardi Himal est le plus proche que quiconque puisse atteindre le sommet.

C’est parce que l’escalade de Machhapuchhare est interdite, une rareté dans un pays comme le Népal qui a embrassé le tourisme de montagne avec tellement d’enthousiasme que même le point le plus élevé du monde – le sommet de 8848 m du mont Everest – est surpeuplé. Mais la raison pour laquelle Machhapuchhare reste un sommet vierge – ainsi que l’explosion du trekking commercial et de l’alpinisme au Népal aujourd’hui – peut être attribuée à un seul homme: le lieutenant-colonel James Owen Merion Roberts (1916-1997).

Jimmy Roberts, comme il était populairement connu, était un célèbre officier de l’armée britannique dont les contributions au Népal et à l’alpinisme himalayen sont profondes. Roberts a été nommé premier attaché militaire au Népal en 1958. Il a utilisé sa position, sa passion et sa connaissance de l’Himalaya pour ouvrir les montagnes reculées du pays à l’alpinisme commercial et au trekking, une industrie qui a continué à contribuer de manière significative à l’économie du Népal et les moyens de subsistance locaux.

Il a non seulement lancé un âge d’or de l’exploration himalayenne, mais a également rendu sa beauté accessible au reste du monde lorsqu’il a fondé la première agence de trekking du pays appelée Mountain Travel en 1964. Il a même coopté et popularisé le terme «trek», qui est devenu aujourd’hui synonyme de randonnée dans l’Himalaya. Pour cela, il est toujours dans les mémoires comme le « père du trekking » au Népal.

La fascination de Roberts pour Pokhara et Machhapuchhare a commencé après avoir lu une dépêche du Népal écrite en 1936 par un officier de l’armée, qui a écrit sur la montagne et une ville curieuse sur les rives d’un lac. « Voir Pokhara et Machapuchare [sic] et les villages dans lesquels mes hommes vivaient, et en particulier les Gurungs [l’une des principales tribus Gurkha de l’Himalaya] est vite devenu une obsession », a écrit Roberts dans la préface du livre Climbing the Fish’s. Queue de Wilfrid Noyce. « Mais à cette époque, l’intérieur du Népal était une terre interdite, plus solidement fermée que même la Mecque ou Lhassa à leur apogée. »

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