Singapour, toujours plus propre

Ces valeurs typiquement singapouriennes ont été mises à l’épreuve pendant le Covid-19, lorsque les bonnes pratiques d’hygiène publique peuvent être une question de vie ou de mort. Cela me frappe chaque fois que je descends de l’avion : le froid soudain de la climatisation à fond et l’odeur distincte du diffuseur de parfum orchidée-thé. Les aéroports peuvent sembler banals, mais arriver à Changi – aujourd’hui comme bien avant la pandémie de Covid-19 – est une expérience typiquement singapourienne. Sur le chemin du contrôle des passeports, en marchant dans l’air parfumé, vous verrez des murs verts impeccablement entretenus et des pièces d’eau bien rangées, des équipes de concierges (sous forme humaine et robotique) et des toilettes high-tech avec des écrans interactifs.

Si vous quittez l’aéroport en vous attendant à ce que le reste de la ville soit aussi ordonné et propre, vous ne serez pas déçu. Décrite par le New York Times comme un endroit « si propre que le chewing-gum est une substance contrôlée », Singapour est universellement connue pour ses routes parfaitement pavées, ses parcs publics soignés et ses rues impeccables et sans détritus. Mais les autorités ont compris que la propreté était capitale pour le tourisme.

Mais la propreté est plus qu’un simple idéal esthétique ici. Dans cette petite ville-État qui compte un peu moins de 56 ans d’indépendance nationale, la propreté a été synonyme de progrès social majeur, de croissance économique sans précédent et, plus récemment, d’endiguement coordonné de la pandémie de coronavirus.

Si les Singapouriens eux-mêmes ont tendance à ignorer humblement l’idée que leur pays est particulièrement propre, ses dirigeants ont fait tout ce qu’ils pouvaient pour se procurer et maintenir une image publique irréprochable. « La réputation de propreté de Singapour est une chose que le gouvernement a consciemment cherché à promouvoir », explique Donald Low, universitaire singapourien et spécialiste des politiques publiques. « À l’origine, cette propreté avait au moins deux connotations : la première était la propreté physique, ou environnementale, et la seconde était un gouvernement et une société propres qui ne toléraient pas la corruption.

Séparée de la Malaisie en 1965, Singapour, dirigée par le Premier ministre de l’époque, Lee Kuan Yew, avait la noble ambition de devenir une « oasis du premier monde dans une région du tiers-monde », comme il l’appelait. « En tant que cité-État nouvellement indépendante et désireuse d’attirer les investissements étrangers, Lee Kuan Yew pensait, à juste titre, que ces éléments permettraient de différencier Singapour du reste de l’Asie du Sud-Est », explique Low.

Concrètement, la propreté s’est traduite par la mise en place de systèmes d’égouts de qualité, la création de programmes de lutte contre la dengue et les maladies, le nettoyage pendant une décennie de la rivière Singapour, fortement polluée, la plantation d’arbres sur toute l’île et la transformation des vendeurs ambulants de nourriture autrefois omniprésents en centres de vente à la sauvette couverts.

Il a également fallu mettre en œuvre une multitude de campagnes d’hygiène publique à l’échelle nationale, en appelant les citoyens de Singapour à faire leur part. « Pour que la communauté reste propre, il faut que les gens soient conscients de leurs responsabilités », a proclamé Lee lors de l’inauguration en 1968 de Keep Singapore Clean, une initiative désormais annuelle de lutte contre les déchets sauvages. Le discours de Lee visait à susciter un nouveau sentiment de fierté nationale chez les Singapouriens, en faisant appel à un esprit collectiviste et communautaire qu’il considérait comme vital pour atteindre les objectifs de la nation.

Au fur et à mesure que les conditions environnementales de la cité-État se sont améliorées, l’attrait de Singapour pour les investisseurs étrangers et les touristes s’est accru, ouvrant la voie à une longue période de croissance économique sans précédent. Aujourd’hui, Singapour arrive régulièrement en tête des sondages qui classent les conditions sociales, telles que la sécurité des personnes et la qualité de vie, parmi les villes du monde, tandis que son économie de marché très développée est l’une des plus compétitives de la planète.

Nulle part ailleurs la vigueur moderne de la nation n’est plus emblématique que dans son Central Business District, où des tours de bureaux étincelantes et vertigineuses – qui abritent des milliers de sièges sociaux internationaux – côtoient des hôtels de luxe de classe mondiale, dont l’emblématique Marina Bay Sands, conçu par Moshe Safdie. C’est le genre d’utopie futuriste dont le premier ministre fondateur n’aurait pu que rêver.

Le fait que, malgré les réalisations de son pays, il soit toujours interrogé sur la fameuse interdiction du chewing-gum lors d’interviews avec des médias étrangers a irrité Lee. Il est peu probable qu’il ait prévu le niveau d’attention mondiale qu’elle susciterait lorsqu’il a promulgué la loi en 1992 pour lutter contre les dépenses liées au nettoyage des chewing-gums déjà mâchés dans les lieux publics, comme le tout nouveau système de transport public MRT de l’époque. Aujourd’hui, la consommation de chewing-gum est en fait autorisée – si vous transportez par inadvertance un paquet à moitié mangé dans vos bagages, vous ne serez pas jeté en prison – mais sa vente reste interdite.

Low explique que la fameuse loi sur les chewing-gums est en fait une anomalie dans la politique de Singapour. « Plutôt que d’interdire purement et simplement les chewing-gums, explique-t-il, le gouvernement singapourien a généralement recours à des incitations financières pour les activités qui génèrent des coûts pour la société », citant en exemple la récente introduction d’une taxe sur le carbone, destinée à réduire les émissions et à encourager les énergies propres.

Mais, me suis-je demandé, Singapour peut-elle vraiment être aussi propre que sa réputation le suggère ? Il va sans dire que les gratte-ciel étincelants, les hôtels en forme de bateau et les plans d’eau artificiels ne donnent pas une image exacte de la vie quotidienne ici. Pourtant, même lorsque je suis sorti du centre-ville et que je me suis rendu dans les endroits où les touristes s’aventurent rarement, ses lotissements publics au design uniforme, ses parcs publics soigneusement entretenus et ses centres commerciaux scrupuleusement réglementés étaient loin d’être sales.

— le guide luxe

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